Toegepaste innovatie, dat is waarmee het MKB in Noord-Nederland zich positief kan onderscheiden in de offshore windindustrie. Een inspirerend voorbeeld is Hulst Innovation Cable Equipment (HICE) in Westeremden, die via het INTERREG Va project iPro-N een haalbaarheidsonderzoek realiseerde voor een 8-tons zware kabelcarrousel, een zo goed als nieuwe Turntable.

Middenin het prachtige buitengebied van het Groningse dorp Westeremden is het bedrijf van Tjark Hulst herkenbaar aan de windmolen en een boordevolle oprit met technische bedrijfsbussen. De innovatieve kabelinstallaties voor de offshore-industrie die HICE ontwerpt en bouwt. Met een team van inmiddels twintig mensen en een toenemende orderportefeuille in de offshore windsector is dit innovatieve bedrijf zeer actief in productontwikkeling.

Het blijven verbeteren van producten, het bedenken van nieuwe ideeën en het vinden van praktische oplossingen zit in de genen van het bedrijf. Die innovatieve drive maakt HICE tot een waardevolle partij binnen het project iPro-N. ‘Daar moet je het als industrie van hebben’, stelt Dirk Jan Hummel van Technologiecentrum Noord-Nederland (TCNN), één van de projectleiders van het iPro-N programma. Het Interreg programma helpt innovatieve ondernemers in verschillende fases van productontwikkeling, van conceptontwikkeling tot het bouwen van een prototype. Bij HICE is een haalbaarheidsonderzoek gefinancierd, dat met hulp van het Duitse bedrijf B.Offshore Bremen is gerealiseerd.

Eén van de niches waarin HICE uitblinkt, is het overspoelen en opslaan van grote kabels waarvoor ze de zogenaamde turntables en toebehoren ontwerpen. Gezien de enorme kabelnetwerken die nodig zijn voor offshore windparken zijn deze grote, stalen draaischijven een essentiële voorziening. ‘Dit soort producten zijn groot en relatief zwaar, maar wij maken ze geschikt voor vervoer door ondiep water’, vertelt Hulst. ‘Iets wat noodzakelijk is als je de bekabeling via ondiepte van en naar het land moet brengen. We ontwerpen daarom steeds efficiënter en lichter. Bovendien hebben we een slim MCS-systeem ontwikkeld voor service en onderhoud, waarbij reservekabels spanningsvrij opgeslagen worden en bij reparaties snel en makkelijk ingezet kunnen worden.’

De resultaten van het haalbaarheidsonderzoek waren zo bevredigend dat HICE inmiddels meerdere 8-tons-Turntables voor de offshore wind/energie-sector heeft ontwikkeld en verkocht.